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CIA:这个星球上最有趣的投资公司

3个月前 1 商界时尚

摘要:商界导读:美国中情局拥有一个投资公司,专门资助对该机构可能产生影响的那些初创公司,这已不是一个秘密。

编辑·李佳楠

美国中情局拥有一个投资公司,专门资助对该机构可能产生影响的那些初创公司,这已不是一个秘密。

更吸引人的,是CIA投资的各种千奇百怪的项目,比如:投资过开发战争型游戏模拟软件的技术公司;投资过开发手持雷达的SpotterRF公司,这款雷达能够跟踪148英亩范围内任何地方行走的人,等等。作为美国最大的情报机构,如何对信息情报的搜集和监控做到拥有最尖端的能力,CIA可谓与时俱进,下足了血本。

尖端技术的投资者

今年伊始,一家名为FireEye的网络安全公司受到了科技界的关注,因为其在最新一轮融资中,筹集到了5000万美元。公司首席执行管官达夫·德瓦尔特(Dave DeWalt)称FireEye最快可能在今年进行IPO。引起业界关注的另一个原因就是,FireEye解决了两大网络安全的真正难题——能够阻止先前公司无法阻止的网络攻击,即 「零天(zero day) 」攻击和「高级持续性威胁(APT) 」。「零天」是一个具有预知能力的网络漏洞攻击软件。它可以做到在黑客攻击网络漏洞的当天就对其进行反攻,由此避免了因为延迟防御所带来的一系列不必要的伤害。而「高级持续性威胁」则是对一些想进入特殊系统的黑客所进行的持续性的攻击软件。这两款软件的优越性很快便被一家名为In-Q-Tel的公司所捕捉到,并迅速对其进行了投资。

同时另一家叫做Endgame的网络安全公司也在今年初获得了一笔2300万美元的融资,与FireEye相同的是,投资人也是In-Q-Tel公司。Endgame公司主要是通过自己的技术帮助用户完成实时操控、信息挖掘、数据分析等工作,客户大多数是寻求侦破网络犯罪的政府或情报机构。

中情局的「Q博士」

就如同007系列电影中詹姆斯·邦德拥有的Q博士一样,美国中情局也希望自己能有一个像「Q博士」的发明家,帮助自己找到合适的技术来随时抵抗坏人的侵袭。于是早在1999年,一家专为美国中央情报局提供风险投资服务的独立非营利机构,In-Q-Tel,在美国弗吉尼亚州阿灵顿被创立起来。同其他投资公司不一样的是,它的主要任务是对具有重要战略价值的尖端创新技术进行有针对性的投资,并借助这些最新的信息技术强化美国在信息情报方面的搜集和监控能力。

对此,中情局专门为In-Q-Tel组建了一个包括企业家、技术专家、战略家以及投资经理和投资分析师在内的专业智囊团队。这些技术人员带着不同的背景进入相同的领域,其目的就是为了以全面的眼光制订出具有战略性的决策,为自己的雇主找到最满意的技术成果。

In-Q-Tel的经费主要来自于联邦政府拨发给情报部门的预算,所以同一般的风投公司相比,In-Q-Tel更像是一个非金融类公司的投资部门。基于这样的特殊原因,In-Q-Tel公司无须担心短期内的经济回报,而且可以在开放的环境下选择具有战略价值的科技项目,并且在财务回报和技术回报之间忽略前者。

从 2006 年 8 月至今,In-Q-Tel共评估了超过 5800 个公司(的项目),对其中 90 多个项目的投资总额达到 1.5 亿美元,向美国情报界交付了 130 多个解决方案。

对In-Q-Tel所投资的每一个公司,所有公众在其官网上都能查到,不过你查不到的是,每一项投资金额所产生的技术,以及能为中情局带去什么样的收获。平均来看,In-Q-Tel每年从中情局能获得大约3700万元美元的资金,而其对每家公司的投资,大致在25万至300万美元之间不等。

重返信息科技时代的霸主地位

美国中情局为什么要设立这样一家公司?

在上世纪90年代中期之前,中情局确实是站在科学技术的最前沿,尤其在侦查和间谍方面的技术确实无人能及。但是在90年代中期之后,因为一大批有才华的技术人员不可阻挡地流向了商业领域,中情局逐渐失去了对高科技行业呼风唤雨的能力。变成了一个「只要你出得起钱,便能买到最新的网络卫星技术和无线电子设备装置的时代,包括那些恐怖分子在内,而在此前这些高科技的所有者只有中情局」。

于是被平民企业甩在身后的中情局为了重回往日的霸主地位,不得不寻求外援。In-Q-Tel就在这种情况下被创立起来了。#p#副标题#e#

创立之时,中情局为了避免机密外泄,建立了一个名为QIC的内部机构。QIC的存在相当于在中情局这个安全机构和In-Q-Tel这个投资机构之间建造的一个桥梁,中情局提出需要满足的保密信息需求,而In-Q-Tel便依照这个需求在公开的市场中寻找合适的项目,同时IQT也是中情局面对公众的代言人,每次投资新项目后它便向外发出一份不会透露收购额和被收购信息的简略公告,最终它会在重重机密和公开的数据之中找出最合适的投资选择。

好奇的人也许会问:什么样的公司才能得到它的赏识呢?

一曲忠诚的赞歌

美国中情局通常会邀请有创意有前途的公司在其官网上递交投资申请,并需要附上商业计划书、技术白皮书和领导人名单。而且当你打开In-Q-Tel的网站,你会发现中情局对投资对象的要求是积极的,有革新精神的且具有承担风险能力的公司和产品。看似和其他普通「雇主」的需求并无两样,唯一不同的是——要求所投公司拥有极高的诚信度。因为中情局所需要的不仅仅是拥有先进技术的合作伙伴,还要求他们在信息安全方面能够守口如瓶。而且在双方达成合作协议之后在合同里所涉及到的条款都被列入保密范围之内。

In-Q-Tel最开始的一笔成功投资瞄准了拥有强力搜索引擎的西戈公司,这个公司之所以得到青睐,是因为通过其开发的软件,可以随时随地知晓世界各地发生的任何事情,并且一有重大事件发生,该软件将以电子邮件或通过移动电话的形式将信息传送给所有定制软件的客户们。

这一开局显示了中情局投资的首要目标:信息搜集。尤其是在「9·11事件」之后,有关信息搜集和数据挖掘的公司,纷纷进入了In-Q-Tel的视野:比如,3VR公司,开发的犯罪数据库网站,号称是「执法界的脸谱网站」,有罪犯记录的人会在其网站上一一被展示出来,这大大提高了中情局在犯罪数据搜索上的分析与对比工作。

除此之外,中情局远远超过了已公开信息的领域,他们开始关注那些被隐藏在微博和博客上的未公开的信息数据,其中最著名就是对Facebook的投资。是的,你没看错。当时In-Q-Tel为一家名为 Visible Measures的广告公司提供资金,作为交易,Visible Measures负责给In-Q-Tel从社交网络上搜集用户信息。包括信用卡消费记录、机票订购记录、汽车租赁记录、医疗记录、教育记录、驾照记录、账单、纳税记录等等。

同样在电子安全领域,中情局的目光也从未离开过,其中Oculis Labs公司便是In-Q-Tel看好的佼佼者,该公司致力于保护个人的阅读隐私不被窥探,如果把该公司开发的产品放在电脑显示器和用户之间,处于用户身边的旁观者看到的电脑屏幕将会是模糊一片。

而我们所熟知的Google也在电子安全领域和中情局合作了一把,共同投资了一家叫做Recorded Future的公司,其开发了一项可以预测未来的网络监控技术。该公司同样是对成千上万个网上用户的博客和Twitter的账户进行监控,通过找出其相同和相关联的事件进行无形的联系,对事件未来的发展进行预测。

由于信息技术在各个领域的交叉融合,中情局对生物医疗领域的公司也发起投资。在今年4月,In-Q-Tel与NEMS生物公司建立了新的合作伙伴关系,后者研究出了一款可以直接在人体皮肤表面进行DNA分析的半导体设备,据称其测出的数据十分精准并且价格不高,并有望在未来替换掉现有的医疗设备。与此类似的还有Seventh Sense公司设计的新产品,一个可以判断人体健康状况的仪器,因为它小巧的体积可以让中情局的特工们随时随地使用而引发了中情局的兴趣。而Sonitus Medical公司开发了叫做SoundBite的听力设备,可用于间谍的监听工作,它利用牙齿和骨骼的磨动将声波直接传至内耳,隐蔽效果很好。

和大多数公司一样,中情局也越来越多地把投资领域向云计算相关公司发展。同能够提供「Hadoop」大数据解决方案的Cloudera和智能云计算公司的Adaptive Computing合作就是最好的例子。最近的一次合作是一家叫做Apigee的公司,他们帮助企业以及开发商提供API产品和技术,基于云计算的服务,为客户带来更有效的部署和管理工作。

当然在与能源有关的领域也少不了中情局的影子。中情局希望开发出低能耗的软件设备来替换高负荷的大型电力设备。而Redlen技术公司,能把辐射转化为电信号,中情局也把此技术广泛运用在国防安全领域,如脏弹检测和货物集装箱检测等。

不过,中情局的投资中也有让人摸不着头脑之处。例如,今年就投资了一家天气分析预测公司。该公司通过来自全美各地的45000多个传感器对每天的天气进行分析,并接收处理超过6亿G的天气测量数据。根据其大量的数据来预测能源的消耗量,来绘制导致高成本运输的路线以及消费者的购买行为。

合作值得吗?

站在中情局的角度来看,In-Q-Tel公司成立之初就遭到了国会和中情局内部的质疑,持反对意见者倾向建立一个带政府背景的研究实验室,然后中情局只需向实验室提出要求,让他们自行研制或是向一些有合作经历的企业进行定制,就像曾经订购U-2间谍飞机一样。反对者认为信息技术瞬息万变,当你拿到被投资公司的产品和技术时,也许它已经被市场所淘汰。但支持者却说,反对建立In-Q-Tel的都是已经过时的老古董,现在的情况是市场已经不再受某个机构所控制,中情局如果不与外界接触将永远不知道自己究竟需要什么。更何况现在中情局在In-Q-Tel的一系列成功的投资下,的确增色了许多。

而对于与中情局合作的公司,起初,很多公司都拒绝了其合作的请求,因为被投公司的人会怀疑In-Q-Tel的动机,以为中情局是拿投资做幌子,来调查他们的技术。还有一方面是与美国政府合作可能断送掉与全球其他一些国家合作的机会。不过现实是,由于景况不佳,如今大多数私营企业都很渴望得到中情局的投资。尤其是对于技术创新型公司来说,能在创业初期。拿到来自于政府的订单十分不易。与其他投资公司相比,来自In-Q-Tel的资金稳定,并且不急于寻求回报。

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